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Minidetektor für Ultraschall: Siliziumchip mit mehreren Detektoren. © Helmholtz Zentrum München

Minidetektor für Ultraschall: Siliziumchip mit mehreren Detektoren. © Helmholtz Zentrum München

Kleinster Ultraschall-Detektor

In der praktischen Medizin kann eine ultrahochauflösende Bildauflösung Diagnosen erleichtern und bei der Wahl der passenden Therapie helfen. In der medizinischen Forschung sind Methoden, die winzige Details abbilden können, ebenfalls sehr wichtig. In Zukunft kann dabei auch Ultraschall eingesetzt werden: Wissenschaftler des Helmholtz Zentrum München und der Technischen Universität München (TUM) haben den weltweit kleinsten Ultraschalldetektor entwickelt. Er basiert auf miniaturisierten optischen Schaltkreisen, die auf der Oberfläche eines Siliziumchips angebracht sind. Er ist 100 Mal kleiner als ein durchschnittliches menschliches Haar und visualisiert deutlich kleinere Details, als dies zuvor möglich war.

  • Stand bisher

    Bisher beruhte die zentrale Technologie zur Messung von Ultraschallwellen hauptsächlich auf dem Einsatz von piezoelektrischen Detektoren, die den Druck von Ultraschallwellen in elektrische Spannung umwandeln. Die mit Ultraschall erreichte Bildgebungsauflösung hängt von der Größe des verwendeten piezoelektrischen Detektors ab. Das Verringern seiner Größe führt zu einer höheren Auflösung, beeinträchtigt aber dessen Empfindlichkeit wesentlich. Dadurch sind sie nicht für die praktische Anwendung geeignet.

  • Die neue Technik

    Die Silizium-Photonik-Technologie basiert auf der Fähigkeit von Silizium, Licht auch dann zu absorbieren, wenn die Detektorfläche kleiner als die Wellenlänge des Lichtes ist. Die Münchner Forscher des Helmholtz Zentrums München und der TUM haben sich die Vorteile dieser miniaturisierten optischen Schaltkreise zu Nutze gemacht und bauten den weltweit kleinsten Ultraschalldetektor: den Silizium-Wellenleiter-Etalon-Detektor, kurz: SWED. Anstatt die Spannung von piezoelektrischen Kristallen aufzunehmen, überwacht der SWED die Änderungen in der Lichtstärke, die sich durch die miniaturisierten optischen Schaltkreise ausbreitet.

    „Der neue Detektor ist kleiner als eine Blutzelle“, sagt Rami Shnaiderman, Entwickler von SWED. „Würde man einen piezoelektrischen Detektor auf die Größenordnung von SWED verkleinern, wäre er 100 Millionen Mal weniger sensitiv.“

  • Ultrahochauflösende Bildgebung

    „Der Grad, zu dem wir den neuen Detektor miniaturisieren und zugleich durch die Verwendung von Silizium-Photonik die hohe Sensitivität beibehalten konnten, ist unglaublich“, sagt der Leiter des Forschungsteams, Prof. Vasilis Ntziachristos. Die Größe des SWED beträgt etwa einen halben Mikrometer (= 0,0005 Millimeter). Eine solche Größe entspricht einer Fläche, die mindestens 10.000 Mal kleiner ist als die kleinsten piezoelektrischen Detektoren, die derzeit in der klinischen Bildgebung zur Anwendung kommen. Die Größe des SWED ist zudem bis zu 200 Mal geringer als die verwendete Ultraschall-Wellenlänge. Somit kann er Merkmale darstellen, die kleiner als ein Mikrometer sind. Das macht die so genannte ultrahochauflösende Bildgebung möglich.

    Da Siliziumplattformen robust und einfach herzustellen sind, ist es möglich, eine große Anzahl an Detektoren zu einem Bruchteil der Kosten von piezoelektrische Detektoren herzustellen. Dadurch eignen sie sich für die Massenproduktion. Dies ist für die Entwicklung von verschiedenen Einsatzmöglichkeiten wichtig, die auf der Messung von Ultraschallwellen basieren.

Einsatzgebiete

Während das Forschungsteam hauptsächlich einen Einsatz in der klinischen Diagnostik und in der biomedizinischen Grundlagenforschung anstrebt, können auch Anwendungsbereiche in der Industrie von dieser neuen Technologie profitieren. Durch die verbesserte Auflösung der Bildgebung könnten ultrafeine Details in Geweben und Materialien erforscht werden. Eine erste Reihe an Forschungsarbeiten umfasst ultrahochauflösende optoakustische (photoakustische) Bildgebung von Zellen und Mikrogefäßen in Geweben, doch SWED könnte auch eingesetzt werden, um grundlegende Eigenschaften von Ultraschallwellen und ihre Interaktionen mit Materie in einem bisher nicht möglichen Maßstab zu erforschen.

  • Über diesen Artikel

    Autor: Redaktion

    Erstellt: 9.10.2020

    Quelle: „Liebling, ich habe den Detektor geschrumpft: Forschungsteam hat den weltweit kleinsten Ultraschalldetektor entwickelt“, Pressemeldung des Helmholtz Zentrum München – Deutsches Forschungszentrum für Gesundheit und , September 2020; https://idw-online.de/de/news754252

    Originalpublikation: Shnaiderman et al., 2020: Sub-micron silicon-on-insulator resonator for ultrasound detection. Nature, DOI: 10.1038/s41586-020-2685-y; https://www.nature.com/articles/s41586-020-2685-y

    Bildnachweise: Titelbild und Illustration © Helmholtz Zentrum München